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Moringa oleífera: ¿un nuevo superalimento?

03/11/2018

Gabriela Joana nos escribe desde Brasil el siguiente texto: "me gustaría saber de una planta que llaman aquí moringa y de la que dicen que tiene muchas cualidades, entre ellas la de absorber los metales y purificar el agua; así como también sirve para comer y curar el cáncer entre otras virtudes".

Gabriela Joana se refiere a la Moringa oleifera, un árbol con origen en el norte de la India, a los pies del Himalaya, de la familia de las brassicaceaey que ha demostrado crecer en todo tipo de terrenos, incluso los áridos, por lo que su cultivo está muy extendido. Famosa en Asia por sus virtudes culinarias y sus atributos medicinales, se ha expandido por la franja de los trópicos, siendo profusamente usada en toda Latinoamérica, desde el norte de México a Argentina.

¿Hojas milagrosas?

En efecto, se le atribuyen virtudes casi milagrosas desde antiguo:

  • Fungicida

  • Bactericida

  • Eficaz contra el colesterol

  • Depresora cardiovascular

  • Reductora del colesterol

  • Antidiabética

  • Anticancerígena

  • Antioxidante

  • Depuradora de aguas

  • Rica en aminoácidos esenciales

  • Rica en vitaminas

  • Rica en minerales

Al parecer cumple con la mayoría de ellas, o al menos ha demostrado en pruebas de laboratorio, en ensayos con ratones, hacer honor a algunas de estas virtudes. Por ejemplo, algunos estudios han revelado que preparados de sus hojas son eficaces anticancerígenos contra el cáncer de pecho y el colorectal en ratones, lo que no significa que en las cantidades que podemos ingerirlas sean eficaces en humanos. Se han aislado de las hojas no obstante, principios antitumorales como el ß-sitisterol.

También se ha demostrado una gran actividad antioxidante de sus hojasgracias a su riqueza en vitaminas como la A, varias del grupo de las B, la C y la E o tocoferol. Pero también aporta por cada 100 gramos de hojas casi medio gramo de calcio, lo que la hace una fuente valiosa en muchas partes del mundo donde, por ejemplo, no existe un consumo de lácteos como fuente importante de este compuesto. También destaca su aporte en fósforo.

A este respecto, destacar que sus hojas, con un aspecto similar a las de las acacias, pero no tan leñosas, pueden consumirse crudas en ensalada o cocidas, y que aportan casi un gramo de fibra por cada 100, muy pocas grasas, seis de proteínas y casi 15 de hidratos de carbono. Aparte, se comercializan en polvo con objetivos medicinales y preventivos, o bien como aditivo para diferentes comidas, aunque su eficacia preventiva en humanos en esta forma de ingesta no está definida. También sus hojas pueden consumirse cocidas. 

 

Un aceite nutricionalmente interesante

Aunque la mayor parte de la semilla es agua, el aceite que se extrae del germen de sus semillas es muy interesante desde el punto de vista nutricional por sus cualidades, entre las que destaca su riqueza en esteroles, que son sustancias capaces de capturar el colesterol intestinal que aportan otros alimentos al metabolismo y secuestrarlo para evitar que entre en el organismo y haga subir los niveles de colesterol LDL o malo.

Destacan entre estos esteroles el kaempferol, el campesterol, el estigmasterol, el beta-sitosterol -antes citado por su poder antitumoral-, el 5-avenasterol y el clerosterol, entre otros. Además de estos compuestos reductores del colesterol, que confirmarían si poder cardioprotector, destaca su riqueza en ácido oleico de casi el 66%, uno de los porcentajes más altos en semillas.

El ácido oleico, el mismo del aceite de oliva, destaca por su poder antioxidante y antiinflamatorio. El aceite de moringa, además, también destaca porque su porcentaje de ácidos saturados palmítico y esteárico, similares a las grasas animales, no alcanzan el 10% y el 7% respectivamente. Estos datos, junto a su riqueza en vitamina E y compuestos similares, así como el rendimiento de su cultivo, lo hacen una alternativa muy interesante al aceite de palma en el Tercer Mundo.

Potabilizadora de aguas

El último aspecto fascinante de esta planta es su capacidad para purificar aguas contaminadas. En efecto, como cuenta Gabriela Joana, la moringa oleífera se utiliza en la depuración de aguas tanto por las virtudes fungicidas de su corteza como por las bactericidas de sus hojas. Además su vaina y sus semillas presentan un polielectrolito catiónico capaz de unirse a los iones negativos y precipitar materia orgánica en suspensión con cargas aniónicas y responsable de la turbidez, facilitando así su decantación.

Estas virtudes y el hecho de que sea un producto fácilmente cultivable en el trópico, así como una alternativa al sulfato de aluminio -el floculante que normalmente se usa y que no es biodegradable-, ha hecho que algunas ONG como Acción contra el Hambre estudien su implantación en comunidades rurales del Tercer Mundo para aumentar su autosuficiencia y sus niveles de acceso al agua potable. 

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